Black dream~黒い夢~(3)

それから幾日かが過ぎ、ようやく新人達が「アークスとしての任務」に慣れてきた頃。

地響きを立てて崩れ落ちた大きな身体。
硬い岩盤のような身体を持つ「ロックベア」と呼ばれていたエネミーが地に倒れ伏した。
巨体が未だ唸り声を上げているが、もはや立ち上がる力も無い。

「ひーえー…怖かったなぁ」
「二人とも大丈夫?」
「こっちは問題ない」

アフィンが高台の上でライフルの照準機から目を離すと、エリが振り返った。
リュードが大剣を背に戻して頷く。
大きく息をしてから、アフィンはその場で胡坐をかいた。

「こんなヤツまで凶暴化するなんてなぁ」
「…本当は大人しいのよ、ロックベアは」

倒れ伏している巨人のような原生生物に、エリはふと哀れみの視線を落とした。
本来、ロックベアはもっと森林の奥に生息している。
エリが以前ロックベアに出くわした時、こちらが身構える前に逃げるように森の奥へと姿を消したほど、臆病で気の優しい生物だったはずなのだ。

「これも、ダーカーが発生するようになったせいなんですかね?」

高台から飛び降りて来たアフィンは、エリやリュードを見て呆然とする。

「って、先輩傷だらけじゃないですか!相棒も!」
「あ」

擦過傷だらけのエリ。
リュードもやはり体のあちらこちらに傷が見えた。
巨体に似合わぬ俊敏な動きをするロックベアが、何度もその巨体を空に躍らせ彼らを下敷きにしようとした。
それを避けつつ、ぎりぎりの場所で戦っていた結果がこの状態。
慌ててエリはディメイトを二つ取り出し、一つをリュードに手渡そうとすると。

「大丈夫、持っている」

小さく頷いてリュードが自分のディメイトを飲み干すと、細胞単位での組織修復が始まった。
傷口が塞がって行く様子を見ながら、アフィンが思わず呟く。

「やっぱりフォースを仲間にした方がいいのかなぁ」
「え?」
「基本のチームが4人じゃないすか、まだオレら一人余裕がありますし、誰か仲間にした方が今後よくありません?」
「そ、そうよね…」
「今みたいな時も、フォースだったらぱぱっと回復してくれるだろうし」

アフィンに言われずとも、それは判っていた事。
ハンター二人に、レンジャー一人。
あまりにもアンバランスな編成。
エリは小さく頷いた。

「そうね。アークスカウンターに申請を出してみるわ」

しかし、思い当たる友人がいない。
ナベリウスに警戒態勢が敷かれてから、単独行動をしているフォースは殆ど見なくなった。
回復やテクニック攻撃に優れたフォースはどこのチームからも引く手数多。
エコーはゼノと組んで、他の新人達と共に別行動を取っていると聞いた。

アークスシップに帰還して、チームの二人と別れてからも。
エリはロビー中央のベンチで、ずっと考え込んでいた。

残る手段は一つ。
目の前に、クラスカウンターがある。
そこは、「戦う手段」を決める場所。
「ハンター」「レンジャー」「フォース」という、大まかに3つに分けられた戦闘術。
各々の適正を確認し、場合によってはそれを変更する。
頭の中に看護士のローラの言葉が幾度と無く繰り返し響いた。

『フォースになりなさい。貴女のその力はその為のものなのよ』

己の戦闘時にいつも腰に下がる、使い込まれたクシャネビュラ。
今となっては、それが無ければ戦えない程手になじんでいる。
これからフォースになったところで、その戦い方に慣れるまでどれだけ時間が掛かるか。
勿論エコーや他のフォース達の戦い方を見ているので、どう立ち回ればいいのかは大体判っている。
だがエリはどうしても、その一歩が踏み出せなかった。



「惑星アムドゥスキア?」
「そうです、そこに向かって欲しいと要請が」

さらに数日後の朝。
エリはアークスカウンターで驚きの声を発していた。
カウンターの係員に食って掛かるように身を乗り出す。
アフィン達は少し離れたロビーでその様子を見ていた。

「何故?まだ私のチームには早いはずよ?」
「貴女の力を買っての事だ」

振り向くと、科学者風の二人の男女が立っていた。
セミロングの黒髪、釣り上がった目をした女性が男性を従えている。
怪訝そうにエリが見つめるのにもかまわず、その眼鏡を左手で引き上げた後、手元のホログラム資料を見た。

「私はアキ。貴女のその『探知』の能力をお借りしたい」
「探知…??」
「知っているか?今アムドゥスキアにダーカーが異常発生している。ナベリウスなど比較にならない程に」
「ダーカー!?」

惑星アムドゥスキア。
探索を許可された恒星系の中で、ハピタブルゾーン(生存領域)の内側ぎりぎりの場所に位置する惑星。
星全体が強力な地磁気に覆われており、かつ恒星に近いためその表面の殆どは生物が存在しない。
未だに地殻変動が激しく、唯一の居住空間である筈の地下空洞には絶えず溶岩が噴出し、地割れや岩盤落下が起きている。
そんな劣悪な環境に適応している「龍族」と呼ばれる種が住んで居る事も確認されていた。
中には、人語を解する種族も居る。
独自に進化してきた龍族は、その環境から自身が戦闘種族だった筈。
そんな場所にまで、ダーカーが?

「でも、あそこはまだ彼らには厳しい場所かと…」
「勿論あなた方だけではない。もう一組チームを派遣する。そこでダーカーの侵食状況、場合によってはその討伐も含めてデータを収集して欲しい。勿論龍族達からも、だ。別ルートで私も龍族の居住空間へと向かうつもりではある」
「龍族からも、ですか」
「そうだ。これは私からの『 クライアントオーダー(個人的依頼)』ではあるが、私もこれは『上』から依頼されて調査している。そのあたりを承知していただきたい」

その口調には、有無を言わさぬ強さがあった。
ちらり、とチームの二人をエリは見る。
先日のロックベア討伐の時に露見した「回復力の無さ」。
とはいえ、他のチームも同行するというならば、その辺りも少しはフォローされるだろう。
エリは眉間に右拳を当てるようにして考え込んでから、アキに向き直った。

「わかりました。お引き受けします。ただし出来るだけ他チームは「回復能力の高いメンバーを持つ」チームを選抜してください。それが条件です」
「承知した。出発は午後。急がせるが宜しく頼む」
「了解」

敬礼をしながら、エリは立ち去って行くアキ達を見送る。
探知の能力は「使うな」とローラに念を押されたばかり。
しかし依頼は命令と同等の力を持つ。
断る事は、出来なかった。
「確認するわ。今回の目的は『ダーカーの出現状況の調査および、その時点で発生するダーカー殲滅。決して無茶はしないで。危ないと思ったら遠慮なく他チームの回復要員の所に逃げる事」

キャンプシップで、二人の顔を交互に見ながら念を押すように語る。
首の後ろで、アークスの命令およびデータ収集の全てを司る「戦略OS」が起動する音が微かに聞こえた。
今回の依頼の全容が、二人の腕のホログラムモニターに映し出された。

「武器の選択は出来れば『凍結』の属性の物を。絶対に単独行動はしないでね」
「了解した」
「わかりました」
『モニター同期が取れました。危険な場所ですからくれぐれも気をつけてくださいね』

ブリギッタの心配げな声に、彼らは頷く。
テレプールへ次々に飛び込み、次に視界が開けた時。
あまりの熱風に彼らは思わず口を押える。

「うわっちっ!!!」
『アムドゥスキアに転送を確認。個別に対熱フォトンフィールドを展開させます』

ブリギッタが各々のOSへコマンドを打つと、一気に体感気温が下がった。
見えないフォトンの壁が、彼らを守っている。

「うわぁ…地獄ってのはこういう所を言うんですかね」

アフィンが言うとおり、その環境の劣悪さはエリの知るものより更に悪化していた。
到るところに溶岩の川が流れ、地面には数え切れない亀裂が走り。
その隙間から亜硫酸ガスの蒸気が立ち上り、絶えず赤光りしている溶岩が見え隠れする。
時折、炎が噴出している場所もあった。
地鳴りが絶えず、頭上からは溶岩が剥離して落下する様が見て取れた。

「ようエリアルド、元気そうだな」
「ルーキー君たちも、頑張ってるみたいね」

ふと振り返ると、そこにエコーとゼノが、見た事の無い新人アークスを二人引き連れていた。

「やっぱり貴方達が来たのね」
「お互い様だろそれは。依頼が来た時に何となくエリアルドのチームじゃないかって思ってたんだ」

何となくそんな気はしていた。
他チームと組む場合、その殆どは「気心の知れた者同士」で組まされる事が多い。
お互いに自己紹介を済ませると。

「補助は私にまかせてね!」
「頼むから先行するなよなー?」
「何よ、ゼノが遅すぎるんじゃない」

胸を張ってエコーが主張すると、すかさずゼノが横槍を入れる。
相変わらずの仲の良さ。
同じチームの新人達も苦笑している。
エリはほんの少し笑みを浮かべてから、目の前に広がる光景に一瞬にして表情を切り変えた。
冗談を言っている場合ではない。
依頼を受けたリーダーとして、エリは号令をかけた。

「行くわよ、みんな」
「おう!」
「任せて!」

流石に7人のアークスが居ると、その安定感は抜群。
たとえその半分が新人とはいえ、フォローに回るベテランの動きが良いお陰か殆ど怪我もせず、トカゲのような原生生物達を蹴散らしていく。
ある程度進んだ所で、エリは特有の「首筋に走る悪寒」を感じた。
その様子に気付いたのは、他ならぬエコー。

「エリアルド?」
「ダーカーが来るわ!みんな警戒して!」

言い終わらないうちに、彼らを取巻くように「黒い渦」がそこかしこに発生し始める。
ゼノが指で鼻を弾いてニヤリと笑った。

「来やがったぜ…!!」
『ダーカー出現を確認!直ちに殲滅行動に移ってください!』

ブリギッタの声と共に、黒い渦の中心から四ツ足の真っ黒い「うごめくもの」が現れる。
胴体の中心に赤黒い「核」を持つ「ダーカー」。
まるですばやい蜘蛛のように、奇怪な動きで近づいてくる。
エコーのチームの新人は女性フォースと機械の身体を持ったレイキャスト。
その二人とアフィン、エコーを守るように、ゼノとエリ、リュードはダーカーと正対した。

「ちょ、ちょっと待って!なんだこの数!!」

アフィンが悲鳴を上げた。
彼らがナベリウスで遭遇したダーカーとは比較にならない程、地面を埋め尽くし始めていた。
原生生物達も含めると、相当な数にのぼる。

「騒いでる暇があったら一発でも打て!ヤツらは待っちゃくれねぇんだぞ!」
「わ、は、はい!!」
「どおりゃあああああああああ!!」

ゼノが雄たけびを上げ、黒い破片を撒き散らしながらダーカーを殲滅していく。
アフィンは隣同士になったレイキャストと頷きあい、砲撃を開始した。
エリもリュードも、同じように迫ってくる黒い集団に刃を向けた。

「いーくーわーよぉ!!」

超特大の氷の嵐が、前衛をフォローするようにダーカーを巻き上げ、凍りつかせた。
新人の女性フォースが必死に 回復テクニック(レスタ)を唱えると、戦う彼らの廻りに癒しの風が吹く。

「助かるわ、ありがとう!」

エリはそう叫びながら、もう一度ダーカーの集団へと斬り込んで行く。
ほっとしたように、青い髪のフォニュエールは頷いた。
エコーが攻撃の合間に、補助テクニックで彼らの防御力や攻撃力を補ってくれた。
居るのと居ないのとでは、安心感が違う。
やはり、フォースは必要なのだ。
頭の片隅でそう考えつつ、エリはダーカーを殲滅し続けた。



首筋のチリチリした感覚がふと消えた。
戦うのに必死で、周りを見る余裕があまり無かったのだが。
それでも「ダーカーの気配」が消えた事がわかる。

『ダーカーの消滅を確認しました。各自の状況を確認してください』

ブリギッタの報告に、思い出したようにエリはリュードへと目をやった。
最後に残っていたダーカーを叩き潰すように切りつけたその顔は、至って普通の「必死な顔」。
「あの時」の表情とは違う。
少しほっとして、エリはようやくクシャネビュラを腰に収めた。

「みんな大丈夫?」
「オーケーオーケー。全然問題ない」
「怪我も殆どしていないみたいね」
「問題ないです」
「あの数を倒せるなんて、先輩方ってやっぱすげえや」

各々の報告に、エコーが特大の「レスタ」を放った。
全員を取巻く、フォトンの風。
少なからず付いていた裂傷が一瞬で消えてしまった。

「これでよしと」
「すっげぇ、エコー先輩すっげー!!」
「でしょー?」

大げさなアフィンの反応に、エコーは胸を張って笑う。
その一方で、ゼノがリュードに歩み寄った。

「大したもんだな、リュードとか言ったっけ。あんたが後ろを守ってくれたお陰で存分に戦えたよ」
「いや、こっちこそ助かった。強いんだな」
「まあねー、確かにオレ強いよ?」

握手を求めてくるゼノに、リュードは頷いて握手を返す。
素直にお互いの力を認め合える。
ある意味、エリにはその光景が羨ましかった。

「さあ、龍族の住処まではもう少しよ」

そう言って歩き出そうとした瞬間。
目の前に、音を立てて「壁」が立ち上がった。

「…えっ!?」

まるで、彼らが進むのを阻むように。
それは到底乗り越えられない高さの「隔壁」。

『そこまでにしてもらおう』

どこからともなく、声が聞こえる。
翻訳機を通したその異質な響きの声は、彼らを立ちすくませるに充分な力を持っていた。

「誰だ!」

ゼノの叫びに呼応するように。
岩の上、岩盤の影、そこかしこから現れた「人影」。

「ディーニアンだわ」

エリの言葉に、全員がその姿をまじまじと見つめる。

ディーニアン。
龍族の中でも「人のような姿」を持つ、独自の文明を持った好戦的な種族。
炎の中に住んでいる為、その全身は硬い鱗のような皮膚で覆われている。
杖のようなものを持った者、剣と盾を持っている者。
数多くのディーニアン達が、いつの間にか彼らを取巻いていた。

『それより先に進まれては困る』

その中から、一際存在感の大きなディーニアンの一人が前に出た。
ディーニアンの「長」。
杖を地面に突き立て、鋭く見据えてくる。
エリがそれを受けるように、一歩前に。

「…私達はあなた方と敵対するつもりは無いわ。ここに出現したダーカーの調査に来たのよ」
『断る』
「…何故?」
『早々に去れアークス。貴様達と交わす言葉は無い』

拒絶、そして「殺気」。
そのあまりにも一方的な言葉に、思わずゼノが前に出た。

「そりゃねえんじゃねえか?俺たちはアイツらを退治したんだぞ?」
『その「ダーカー」を呼び込んだのは貴様達だと、何故気付かぬのだ?』

エリは思わず身を乗り出した。

「私達が…ダーカーを呼ぶ…ですって?」
『調査と称して我々の領域に入り込み、穢した者共。それが貴様達アークスだ。我らの掟すら守ろうとしなかった愚か者共…』

領域?
掟?
表情は良くわからない。だが、その言葉には怒りが満ちている。

『掟を破りし者…悉くカッシーナの元へ。去らぬというなら、貴様達にも会わせてやろう…我らの神に』
ディーニアンの長が杖を高く掲げると。
その場に居たディーニアン達が一瞬にして姿を消した。
そして。

「上だ!!!!」

ゼノが叫ぶ。
振り仰いだ瞬間、空から炎の塊が無数に降り注いだのだ。

「きゃぁああああああああ!!」
「うわぁーーーーっ!!」

悲鳴を上げ、彼らは必死に「火炎の球」から逃げ惑う。
それが収まった瞬間、雷鳴のような地響きが洞窟の中に響き渡った。

「ヴォル・ドラゴン!!」
「何だと?!」

エリは、自分の発した言葉が信じられなかった。
伝説だと思っていた。
龍族の神と呼ばれる、ヴォル・ドラゴン。
データ上に神話としてしか書かれていなかった「生物」が目の前に舞い降りたのだ。
描かれていたその姿のとおりの大きな爪翼を持つ「巨大龍」。
身体は紅蓮の鱗に包まれ、額と背中の二つの角が凶悪な輝きを放っている。

『思い知るがいい。我らの神の力を』

ディーニアンの長は高笑いし、何処へかと姿を消す。
残された彼らの前に、炎の神が居た。




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